Toisen maailmansodan aikana Japani miehitti Kiinan rannikoita ja Mantshuriaa. Sisämaan vaikeakulkuisilla seuduilla Mao Tse-tungin johtamat kommunistikapinalliset pitivät hallussaan suuria alueita. Sodan päätösvaiheessa Neuvostoliiton joukot miehittivät Mantshurian ja Pohjois-Korean, mutta ne poistuivat vuoden 1946 kuluessa.

Kiinan hallituksen joukot etenivät huonoon kuntoon jätetyille Mantshurian alueille kilvan kommunistikapinallisten kanssa, jotka saivat haltuunsa suuren määrän japanilaisilta jäänyttä aseistusta. Vuoden 1947 kuluessa Mao Tse-tungin joukot valtasivat suurimman osan Mantshuriaa ja jatkoivat etenemistä myös muualla.

Yhdysvallat oli tukenut Kiinassa valtaapitänyttä kansallismielisen Kuomingtan-puolueen hallitusta mutta havaitsi vähitellen tilanteen toivottamaksi. Kansallismielisten hallinto, jonka johdossa Nankingissa toimi kenraali Tshiang Kai-shek, oli läpeensä korruptoitunut ja kansan keskuudessa epäsuosittu. Kommunistien onnistui lisätä kannatustaan ja päästä sotilaallisesti voitolle vuoden 1949 kuluessa. Tshiang Kai-shek tärkeimpine avustajineen pakeni Taiwanin (Formosan) saarelle, missä oli kiinalaisperäistä väestöä. Japanilaiset olivat pitäneet sitä pitkään miehitettynä mutta vetäytyneet sodan päättyessä.

Mao Tse-tung perusti hallituksen Pekingiin ja julisti 1.10.1949 Kiinan kansantasavallaksi. Yhdysvallat liittolaisineen ei sitä tunnustanut vaan piti kiinni Taiwanille paenneen hallituksen oikeudesta edustaa Kiinaa myös YK:ssa. Länsimaissa arvioitiin, että Kiina muodostaa yhdessä Neuvostoliiton kanssa kiinteän blokin ja pyrkii levittämään valtaansa myös lähialueille.

Mao Tse-tung matkusti joulukuussa 1949 Moskovaan ja neuvotteli Stalinin kanssa yhteistyöstä. Kiinan ja Neuvostoliiton välille solmittiin helmikuussa 1950 ystävyys- ja liittosopimus. Stalin suhtautui epäilevästi Mao Tse-tungiin, joka Neuvostoliitossa koettiin kilpailijaksi. Silti Neuvostoliiton tuki Kiinalle oli merkittävää usean vuoden ajan. Neuvostoliiton ja Kiinan kommunistipuolueiden välirikko alkoi vasta Stalin kuoltua 1950-luvun lopulla.